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Entra en las instalaciones de Tennessee, donde el plástico viejo se convierte en electrónica nueva

Entra en las instalaciones de Tennessee, donde el plástico viejo se convierte en electrónica nueva

Una mirada al interior de cómo HP está haciendo realidad la fabricación sin desperdicio en los Estados Unidos.

 

Entre el zumbido de la maquinaria, el ruido de las carretillas elevadoras y el trabajo constante de los empleados con equipo de seguridad, los cartuchos de tinta HP gastados ingresan a su vida futura, una muy productiva. En un día típico en la planta de reciclaje de HP en La Vergne, Tennessee, los trabajadores con chalecos anaranjados y zapatos con punta de acero cargan cartuchos en las cintas transportadoras. Otros eliminan materiales extraños de la línea de cartuchos que se deslizan, asegurando que se desmonten de una manera que maximice la reutilización de sus componentes.

A medida que los empleados trabajan, también están ayudando a marcar el comienzo de una transformación en la industria de la impresión, lejos de enviar impresoras y cartuchos a la basura, y en su lugar los integran en una economía circular que reutiliza materiales una y otra vez.

HP está en la cúspide de la transformación, con el objetivo ambicioso de que todos sus sistemas personales y productos de impresión contengan al menos un 30% de plástico reciclado para 2025 . Con su cartera actual al 7%, HP está tomando medidas para superar los límites de la innovación técnica en reciclaje.

"La forma en que llegaremos allí es descubrir cómo podemos recapturar todo el material que estamos sacando al mundo y reutilizarlo", dice Ellen Jackowski, directora global de estrategia de sostenibilidad e innovación en HP. En la reciente Cumbre de Innovación para el Impacto Sostenible de HP en Nashville, Jackowski anunció el lanzamiento de HP Tango Terra , que alcanza el objetivo del 30% reciclado y utiliza cartuchos que contienen hasta un 73% de materiales reciclados.

El esfuerzo de reciclaje de HP también incluye a unos 400 empleados que trabajan en los dos edificios de las instalaciones de La Vergne, que están ubicados uno frente al otro y administrados por Sims Recycling Solutions. Una planta procesa cartuchos y la otra procesa hardware, incluidas impresoras y computadoras portátiles. Una de esas empleadas, Tania Damaso, ha trabajado en las instalaciones de reciclaje durante aproximadamente un año. Ella dice que las reuniones de personal siempre incluyen información sobre el reciclaje, y le gusta que su trabajo mantenga el plástico fuera del medio ambiente.

 "Esta es la Tierra", dice ella. "Tenemos que ocuparnos de eso".

 

Shaun Burton, operador de máquina y diseñador gráfico, trabaja en la planta de reciclaje de cartuchos de tinta de HP. "Es interesante que sean reciclados en algo nuevo", dice.

 

De lo viejo a lo nuevo

La cadena de reciclaje para los cartuchos HP comienza con los clientes, que tienen múltiples opciones para enviar sus cartuchos usados ​​al sistema circular a través del programa de devolución y reciclaje HP Planet Partners , que opera en 76 países y territorios de todo el mundo incluyendo nuestro país México. Las personas pueden usar sobres de reciclaje previamente direccionados. Pueden pedir cajas de cartón gratuitas de HP. O pueden dejar cartuchos en sucursales distribuidoras como Consumibles Puebla.  

Los clientes que se toman el tiempo de enviar sus cartuchos usados al programa ​​en lugar de tirarlos son jugadores esenciales en los objetivos de reciclaje de HP, dice Shelley Zimmer, gerente del programa de impacto sostenible de HP. "Me demuestra cuánto se preocupa la gente por el medio ambiente y por hacer su parte individual para marcar la diferencia".

Dentro de un almacén en la planta de La Vergne, miles de cartuchos llenan grandes cajas de cartón, que recubren el piso y llenan los estantes de bastidores de acero de 30 pies de altura. Los cartuchos han sido enviados por clientes en Canadá, América Latina (los cartuchos de Brasil se reciclan en Sao Paulo ) y en todo Estados Unidos.

Dámaso y sus compañeros de trabajo envían los cartuchos a una línea de clasificación de alta velocidad, donde una cinta transportadora transporta diferentes tipos de cartuchos de inyección de tinta debajo de una cámara de alta definición, que los canaliza en vías con cartuchos del mismo tipo. La máquina puede distinguir hasta 12 tipos de cartuchos y clasifica hasta 300 por minuto, utilizando inteligencia artificial y aprendizaje automático para lograr una tasa de precisión del 98%. A medida que los cartuchos se mueven por el cinturón, son inyectados por chorros de aire en una cuadrícula de cajas, separándolos por tipo.

Algunos cartuchos luego pasan por el proceso de ingeniería inversa que desmonta los cartuchos, componente por componente. Se quitan las etiquetas. Las tapas se retiran y se dejan caer en un contenedor para su recuperación. Se elimina la espuma. Se retiran los circuitos flexibles y el cabezal de impresión y el plástico se deja caer en un contenedor para combinarlo con el plástico de las tapas recuperadas.

 

Los cartuchos de tinta HP enviados por clientes de toda América del Norte se clasifican por tipo, se despojan de materiales no plásticos y luego se convierten en plástico crudo para su uso en nuevos productos HP.

 

Otros cartuchos son triturados, en lugar de ser desarmados, por una máquina trituradora gigante, cuyas cuchillas los rompen en pedazos pequeños. Un tanque lleno de agua comienza el proceso de clasificación de los materiales. Los plásticos más ligeros y la espuma flotan, mientras que los plásticos y metales más pesados ​​se hunden. El proceso de desmontaje ha mejorado la capacidad de recuperar más del plástico del cartucho original en un 50%, en comparación con los métodos estándar de trituración y clasificación, dice Zimmer.  

"Si tuviera que romper un cartucho en pedazos pequeños y luego tratar de sacar el plástico o el metal de él, puede pensar en lo ineficiente que sería, en lugar de desarmarlo", dice ella. "Tendrá más piezas intactas para encontrar buenas soluciones de reciclaje para todos los materiales".

Al otro lado de la calle, el hardware usado de HP y otras marcas llega por camión a los muelles de recepción, donde se pesan y registran los artículos. Luego viene la fase de deconstrucción manual. Con taladros, destornilladores y otras herramientas, los empleados sacan las baterías y piezas que no pueden entrar en la trituradora del edificio. Los materiales se separan luego con un mecanismo de hundimiento-flotación, entre otros procesos. Las grandes máquinas de metal azul con apodos (Heidi, Ginger, Otto y Sally) hacen gran parte del trabajo.

 

"La forma en que llegaremos allí es descubrir cómo podemos recapturar todo el material que estamos distribuyendo en el mundo y reutilizar cada parte de él".

—Ellen Jackowski, jefe global de sostenibilidad e innovación en HP

 

Todo el plástico recuperado de los dos lugares se envía a una instalación en Montreal administrada por el  Grupo Lavergne. Los plásticos de cartucho recuperados se combinan con otro material reciclado, como botellas y perchas. La compañía canadiense reformula la química del material, convierte el plástico en gránulos y envía la materia prima a HP, que la utiliza para fabricar nuevos productos que eventualmente podrían terminar en La Vergne.

HP estima que en algunos casos, el mismo plástico se mueve a través de las instalaciones de Tennessee una docena de veces. "Puede seguir dando vueltas", dice Ingrid Sinclair, presidenta global de Sims Recycling Solutions. "No hay final para ello."

Es un sistema eficiente, pero la escasez de materia prima y la falta de infraestructura de reciclaje son obstáculos importantes en el camino hacia el objetivo de HP de aumentar el contenido reciclado de los productos, dice Jackowski. A medida que HP y Sims trabajan para aumentar los suministros, también intentan aumentar la conciencia sobre la importancia del reciclaje, un esfuerzo que incluye las instalaciones de La Vergne. A Shaun Burton, un operador de máquinas en las instalaciones que también es diseñador gráfico, le fascina saber cómo se fabrican los cartuchos de tinta y cómo funciona el proceso de reciclaje. "Me importa la Tierra, y solo tiene sentido tratar de cuidar de donde estamos", dice. "Tener un trabajo que me apoya y al mismo tiempo pone el reciclaje en el centro y ayuda a la Tierra, eso es una buena sensación".

 

Tania Damaso dice que le gusta el hecho de que el trabajo que hace todos los días contribuye a la conservación del medio ambiente. "Me gusta que cada vez que tenemos nuestras reuniones, hablamos de reciclaje".

 

Innovando para cerrar el ciclo

Para lograr sus ambiciosos objetivos de reciclaje, HP y Sims han recurrido al pensamiento creativo y las innovaciones tecnológicas. Es bastante sencillo fundir cartuchos e impresoras en materiales de menor calidad que se pueden usar para hacer macetas, bancos de parque y otros productos no tecnológicos. Pero HP ha pasado más de una década desarrollando un programa de reciclaje ampliado, una estrategia de desensamblaje y otras innovaciones para convertir el plástico usado en un nuevo plástico de alta calidad que pueda cumplir con los exigentes estándares de HP para productos de impresión .

El desarrollo de la receta para los primeros plásticos reciclados de HP llevó cinco años, dice Zimmer. Sobre la base de esa experiencia, HP pudo desarrollar sus cartuchos reciclados de segunda generación con solo tres años de trabajo. La receta para impresoras recicladas como la HP Tango Terra se unió en un año. La impresora, que HP describe como "el sistema de impresión doméstica más sostenible del mundo", es la primera empresa certificada como CarbonNeutral . Viene en un embalaje sin plástico, con instrucciones impresas en la caja en lugar de en papel extra. Cuando los clientes compran el HP Tango Terra, también reciben un paquete de papel libre de deforestación de HP , certificado por el Forest Stewardship Council .

"Es un símbolo de nuestro compromiso de una nueva visión de HP para tener una impresión positiva para el bosque y neutral en carbono", dice Jackowski. “Realmente puedes hacerlo. Este producto es la encarnación de esa visión ".

Los avances en el reciclaje han tenido un impacto ambiental real, agrega Zimmer. La integración de HP de cartuchos reciclados ha reducido la huella de carbono de sus plásticos en un 30%. En comparación con los plásticos vírgenes, la producción de sus plásticos reciclados utiliza un 60% menos de combustibles fósiles y un 39% menos de agua.

 

Después de aislar el plástico de los productos usados, se tritura en trozos y luego se coloca en tanques de agua salada, donde el plástico reutilizable flota hacia la parte superior.

 

En los últimos 28 años, HP ha reciclado más de 830 millones de cartuchos y un total de 3,3 mil millones de libras de material, el equivalente en peso a 8,000 ballenas azules, dice Zimmer. Los cartuchos HP también han incorporado 4.400 millones de botellas de plástico y 101 millones de perchas. Los moldes de los dientes son otra fuente inesperada de material. En un nuevo proyecto piloto, HP está colaborando con SmileDirectClub , una compañía de teledentistry con sede en Nashville que ofrece soluciones para enderezar los dientes. SmileDirectClub utiliza impresoras 3D HP Jet Fusion para fabricar decenas de miles de moldes de dientes personalizados cada día a partir de los cuales se hacen alineadores transparentes. Una vez que los alineadores están hechos para los clientes, SmileDirectClub proporciona a HP los moldes de plástico usados ​​y el exceso de materiales 3D para reciclar en gránulos para el moldeo por inyección tradicional.

El espíritu de reciclaje impregna todos los niveles de acción en las instalaciones de La Vergne. Los cartuchos se almacenan y transportan en envases reutilizados de la industria alimentaria, que incluyen cajas de cartón y enormes bolsas blancas con la etiqueta "solo maní". El metal extraído de los cartuchos de impresión se revende en el mercado de metales. Y una máquina diseñada originalmente para exprimir el jugo de naranja se ha reutilizado para exprimir la tinta residual de la espuma del cartucho recuperada por el proceso de desmontaje. HP está explorando socios potenciales que podrían usar esta tinta recuperada. A partir del proceso de trituración y separación, el agua del sumidero / flotador se envía a los evaporadores donde la tinta residual se reduce a lodo para su eliminación, y el agua recuperada se reutiliza en los tanques del sumidero / flotador.

Mirando hacia el futuro, HP está impulsando nuevas innovaciones de reciclaje al tiempo que investiga las posibilidades de recurrir con mayor frecuencia a la impresión 3D como una forma de aumentar la eficiencia al usar solo los materiales necesarios, sin desperdicio adicional. La compañía hará lo que sea necesario, dice Jackowski, para reducir el impacto ambiental de la industria.

“El mundo está cambiando. Los niños están en huelga climática, diciéndonos a todos que están exigiendo acción ", dice Jackowski. "Estamos escuchando."

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